In de letterlijke betekenis 'van, uit Sparta' behoudt Spartaans de hoofdletter van de aardrijkskundige eigennaam Sparta: de Spartaanse koning Leonidas, het Spartaanse leger.

Omdat Sparta bekendstond om zijn ijzeren militarisme, kreeg het bijvoeglijk naamwoord ook de betekenis ‘streng, hard, sober, zonder luxe’. In die figuurlijke betekenis is de gedachte aan de plaats op de achtergrond geraakt. Daarom schrijven we spartaans in die betekenis met een kleine letter: een spartaanse opvoeding, een spartaanse training.